Enfermedad de mano, pie y boca

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He aquí otro buen motivo para enseñar a los niños a lavarse las manos a menudo y a conciencia: puede ayudar a prevenir la propagación de la enfermedad de mano, pie y boca. Esta enfermedad es frecuente y contagiosa y está causada por distintos tipos de virus de la familia de los enterovirus, generalmente por virus del grupo Coxsackie.

Estos virus viven en el tubo digestivo y se suelen contagiar debido a que la gente no se lava bien las manos o entra en contacto con superficies contaminadas con heces. Los niños de entre 1 y 4 años son quienes más se exponen a contraer esta enfermedad y estas infecciones son frecuentes en guarderías, centros de preescolar y otros lugares donde los niños comparten espacios reducidos. Se trata de una enfermedad que suele durar entre 3 y 5 días.

Los brotes de esta enfermedad tienden a ocurrir durante la estación cálida del verano y a principios del otoño, pero pueden ocurrir a lo largo de todo el año en las zonas tropicales.

La enfermedad de mano, pie y boca no es lo mismo que la enfermedad de pezuña y boca; esta última no tiene ninguna relación con la anterior y solo afecta a los animales de granja y al ganado.

Signos y síntomas

La enfermedad de mano, pie y boca cursa con ampollas dolorosas en la garganta, la lengua, las encías, el paladar duro y/o la cara interna de las mejillas. Las ampollas son de color rojo con una pequeña burbuja de líquido en la parte superior. Se suelen pelar, dejando una úlcera o llaga, es decir, una pupa de base rojiza. Las plantas de los pies y las palmas de las manos pueden presentar una erupción a base de granos rojos planos o ampollas rojas.

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En algunas ocasiones, se puede formar una erupción de color rosa en otras partes del cuerpo, como las nalgas y los muslos. De todos modos, algunos niños solo tendrán llagas o úlceras en la parte posterior de la garganta.

Puede ser difícil que un padre sepa que un niño (sobre todo si se trata de un niño muy pequeño) tiene la enfermedad de mano, pie y boca si solo desarrolla úlceras dentro de la boca o de la garganta. Los niños muy pequeños no suelen saber expresar que tienen úlceras o llagas en la boca o la garganta pero el hecho de que un niño deje de comer o de beber o de que empieza a beber con menos frecuencia de la habitual será un indicador de que algo va mal.

Un niño con la enfermedad de mano, boca, pie también es posible que:

  • tenga fiebre, dolores musculares u otros síntomas gripales
  • se vuelva irritable o duerma más de lo habitual
  • empiece a babear (porque le cuesta mucho tragar)
  • solo quiera beber líquidos frescos o fríos

Tratamiento

Si su hijo está muy irritable o rechaza la comida o la bebida, debería llevarlo al pediatra. Puesto que la enfermedad de mano, pie y boca no tiene curación médica (se trata de una enfermedad que debe seguir su curso), es posible que el pediatra les recomiende que el niño se quede en casa para que se sienta más cómodo durante el proceso de recuperación.

También se puede administrar paracetamol o ibuprofeno para aliviar las molestias y la irritabilidad, así como para aliviar el dolor de las úlceras o llagas de la boca y el malestar asociado a la fiebre. Pero no dé nunca Aspirina ® (ácido acetilsalicílico) a niños o adolescentes, pues esta medicación podría provocar una enfermedad muy poco habitual pero grave llamada síndrome de Reye.

A los niños que tengan problemas para tragar les pueden recetar un “enjuague bucal mágico”, una mezcla fabricada por el farmacéutico que se puede aplicar a toquecitos sobre las llagas para aliviar el dolor. Los alimentos fríos, como los helados y los polos, también ayudan a adormecer las zonas doloridas y serán muy bien recibidos por aquellos niños que tengan dificultades para tragar (¡y también para quienes no las tengan!)

Los niños que tengan ampollas en las manos y/o los pies deberían mantener estas áreas bien limpias y descubiertas. También se deberían lavar las manos con agua tibia y jabón y secárselas a toquecitos. Si una ampolla se reventara, debería aplicar sobre ella un poco de pomada antibiótica para impedir que se infecte y cubrirla después con un vendaje de tamaño reducido.

Asegúrese de que su hijo bebe abundante líquido para mantenerse bien hidratado. Llame al pediatra si su hijo sigue estando muy irritable, no hay forma de tranquilizarlo, está muy inactivo o parece estar empeorando. También debería llevar a su hijo al pediatra si pareciera haberse deshidratado; en tal caso, presentaría signos como boca seca, ojos hundidos y/o reducción de la cantidad de orina.

La enfermedad de mano, pie y boca suele desparecer al cabo de varios días a una semana y los niños se suelen recuperar completamente. En contadas ocasiones, puede evolucionar a complicaciones como una meningitis vírica (infección del líquido que hay alrededor del cerebro y de la médula espinal) o una encefalitis (infección e inflamación del cerebro).

Cómo prevenir el contagio

No hay ninguna vacuna para prevenir la enfermedad de mano, pie y boca. Se trata de una infección contagiosa que se propaga a través del contacto con las heces, la saliva, las mucosidades de la nariz o el líquido que contienen las ampollas. Haga que su hijo se quede en casa, sin asistir a la escuela o a la guardería, mientras tenga fiebre o ampollas abiertas, tanto en la piel como en la boca.

Incluso después de que un niño se haya recuperado de la enfermedad, podrá trasmitir el virus a través de las heces durante varias semanas, pudiendo contagiar la infección a otras personas.

Lavarse las manos a conciencia es la mejor protección. Recuerde a todos los miembros de su familia que se laven bien las manos y que lo hagan frecuentemente, sobre todo después de utilizar el váter o de cambiarle los pañales a un bebé y también antes de preparar la comida y/o de comerla. Los juguetes que se comparten en las guarderías se deberían limpiar a menudo con un desinfectante porque hay muchos virus que pueden vivir en esos objetos durante varios días.

Revisado por: Rupal Christine Gupta, MD
Fecha de revisión: julio de 2014