¿Por qué se encoje la gente?

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Cuando decimos que la gente mayor se encoje, ¡no nos referimos a que se haga tan pequeña como para caberte en el bolsillo! Solo queremos decir que es habitual que las personas mayores vayan perdiendo un poco de su estatura con el paso del tiempo. No se trata de un cambio súbito ni espectacular. Es un proceso que tiene lugar a lo largo de los años y que puede implicar que la persona acabe perdiendo aproximadamente una pulgada (unos 2,5 cm.) de su estatura adulta (tal vez un poco más o tal vez un poco menos). Se trata de un proceso que no se puede invertir (es imposible recuperar la estatura perdida), aunque la gente lo puede enlentecer o detener. Pero, ¿por qué ocurre este proceso de encogerse con la edad?

Actúa la fuerza gravedad (la fuerza que hace que los pies se te peguen al suelo), y los discos (o los amortiguadores que hay entre los huesos de la columna vertebral), se van comprimiendo a lo largo del tiempo. Los huesos de la espalda, denominados vértebras, se acaban apretando entre sí, lo que hace que las personas pierdan un poco de su estatura adulta inicial y se hagan un poco más bajas.

Otra de las razones de que se encojan algunas personas mayores es la osteoporosis. La osteoporosis ocurre cuando los huesos se van desgastando o deshaciendo con el paso del tiempo y no se renuevan por falta de material óseo. Se dice, que, a lo largo del tiempo, se pierde masa ósea porque no se sustituye por nuevo material óseo. Los huesos pierden volumen y se debilitan, de modo que se rompen con mayor facilidad cuando una persona que padece osteoporosis se lesiona.

La gente mayor, sobre todo las mujeres, que suelen tener huesos de menor tamaño y más ligeros desde el principio, son más proclives a la osteoporosis. Conforme van pasando los años, una persona con osteoporosis puede desarrollar pequeñas roturas en los huesos que reciben el nombre de fracturas por compresión. Estas roturas pueden hacer que las vértebras se deformen y que, con el paso del tiempo, la persona que padece osteoporosis se acabe encorvando y/o le acabe saliendo una joroba (o chepa).

Los hábitos de fumar y de beber alcohol pueden empeorar este problema. ¿Quieres hacer algo desde ahora para desarrollar unos huesos fuertes? Sigue los siguientes dos pasos. Son dos recomendaciones muy sensatas, tanto para los niños como para los adultos.

  1. Sigue una dieta bien equilibrada, ingiriendo sobre todo suficiente cantidad de alimentos ricos en un mineral muy importante para los huesos: el calcio (como la leche, el tofu, el queso y el yogur; las verduras de hoja verde, como el bróquil y las espinacas; y las bebidas enriquecidas con calcio, como algunos tipos de zumo de naranja).
  2. Haz ejercicio físico con regularidad. Si haces ejercicio asiduamente, contribuirás a tener unos huesos sanos y fuertes.

¿Sabías que cada día tú también te encoges un poquito? No eres tan alto la final del día como al principio. Esto es debido a que, conforme va avanzado el día, el agua contenida en los discos de tu columna vertebrales se va comprimiendo a consecuencia de la gravedad, lo que te hace un poco más bajo al final del día. Pero no te preocupes. Por la mañana, después de un buen sueño, ¡tu cuerpo se recuperará y volverás a ser igual de alto que la mañana anterior!

Revisado por: Steven Dowshen, MD
Facha de revisión: mayo de 2013